怪诞虫是什么?解开怪诞虫身世之谜

海洋是孕育生命的摇篮,在几亿年前的海洋之中,出现了一种长相奇怪的生物——怪诞虫,由于外形奇特还在科学家之中闹了一点笑话。

由于背上有7对长刺,科学家一度以为那是怪诞虫的脚,关于跟多怪诞虫的信息,下面跟着小编一起来看看。

怪诞虫是什么?解开怪诞虫身世之谜

怪诞虫外形特征

怪诞虫与欧巴宾海蝎一样,生活于大约5.3亿年前的海洋之中,最早发现于加拿大,是寒武纪最著名的动物。头很小,躯干背侧具有7对斜向上生长的强壮的长刺。

怪诞虫长约1厘米,曾经是这个星球上数量最为庞大的动物,也是那个时期最奇怪的生物之一,通过对化石的观察可以发现一个巨大的球状头,还有一条长尾,但史密斯博士和他的同事们则推翻了这种理论,其研究结果已经发表在了《自然》杂志上:

他们发现“球状头”实际上是肠道内被挤出的内脏,最终也一同形成了化石。

过去连怪诞虫的头部和尾部、背部和腹部也分不清,新观点终于“颠覆”了传统的理论。

史密斯博士的团队在化石的另一端发现了一对单眼和牙齿,据此推翻了原来的理论。

史密斯博士说:“当我们把化石放在显微镜下发现在其头部不仅可以看到眼睛,还能看到怪诞虫正在咧着嘴笑。”

他说这个发现有助于寒武纪原始生物的研究,节肢动物进化的未解之迷可能由此解开。

怪诞虫虽然有一对单眼,但估计只能感光,视觉非常差。

环状分布的带刺牙齿有助于进食浮游生物。

怪诞虫是什么?解开怪诞虫身世之谜

怪诞虫名字来历

这个名字的词源是“离奇的白日梦”。由于最初的化石保存不好,当英国古生物学家莫瑞斯1977年看到它身体上规则分布的两排刺时,误当成了用来走路的腿,而把本用来走路的腿误作装饰品。

他认为这样的奇幻生物“只有做梦才能梦到”,所以命名为怪诞虫。但是对于科学家来说,搞清楚它到底长得什么样却真的是一场噩梦。

怪诞虫是什么?解开怪诞虫身世之谜

怪诞虫身世揭秘

根据《自然》杂志网络版的率先报道,一份对“怪诞虫”脚爪的研究显示,它与现代的天鹅绒虫(VelvetWorms,生活在热带雨林中)有些“亲戚关系”。

有爪动物类门非常奇特。该门类包括大约180种生物,这些生物专门捕食昆虫等小型生物,所用的方法通常是向这些小型生物喷射黏液。部分物种因能产生活体后代而出名。

它们与怪诞虫的关联有助于厘清有爪动物与节肢动物之间的关系,后者包括昆虫纲、甲壳纲动物和蛛形纲动物。

该论文的第一作者、英国剑桥大学的马丁·史密斯教授表示:“怪诞虫特有的脚爪是一项十分确凿的证据,有助于解决进化生物学里一个长久以来的激烈争议。”

论文的联合作者哈维尔·奥特加-赫尔南德斯则表示:“我们的结果显示,节肢类动物实际上更接近水熊虫或缓步动物,后者包括耐寒的微生物,它们最有名的特性就是能够在真空和零下气温的环境中生存——因此天鹅蠕虫只算是怪诞虫的远房表亲。”

研究人员发现,怪诞虫的脊柱由嵌套外皮(这种材料类似于指甲中的角质层)构成,有点像俄罗斯套娃的感觉。这种奇特的构造也存在于天鹅蠕虫的口腔部分。

大自然已经多次利用这种进化技巧。昆虫、甲壳纲动物和蛛形纲动物等节肢类动物的颚部都是由腿部进化而成,昆虫和鸟类的翅膀也是如此。

怪诞虫是什么?解开怪诞虫身世之谜

“我们通常认为,现代动物类群全部都是在寒武纪生命大爆发期间形成的,”史密斯博士说,“不过进化是一个渐进的过程,现代的复杂身体结构是一步一步形成的,每次只会生成一种特征。通过破译怪诞虫等过渡性物种的化石,我们便可确定不同的动物类群是如何形成现代的身体结构的。”

曾先后出任史密斯森学会会长、美国地质调查局局长和美国国家科学院院长的查尔斯·都利特·沃尔科特在1909年发现伯吉斯页岩化石群时,将怪诞虫误认为环节动物,也就是现代蚯蚓和水蛭的表亲,并为其命名为“稀毛加拿大蠕虫”。

不过,在于60多年后重新审视这些古生物化石的研究人员看来,这种结论恐怕并不正确。

这种身长3.5厘米(合1.5英寸)的可行走蠕虫有7对刺状的脚爪,在背上有一排柔软的触角,灰色的头部则无任何明显特征,它显然是它所生存的那个年代里最常见的物种之一。加拿大、中国以及世界上的其他地方都发现了相应的例子。

不过这种观点在1991年遭到了推翻。瑞典自然历史博物馆的拉斯·拉姆斯科尔德及其同事意识到,这些触角实际上是它的腿,而所谓的头部实际上是它的尾部。